Le ver poilu avec ‘armure’ peut avoir été à l’origine de trois groupes d’animaux qui vivent encore aujourd’hui – .

Le ver poilu avec ‘armure’ peut avoir été à l’origine de trois groupes d’animaux qui vivent encore aujourd’hui – .
Le ver poilu avec ‘armure’ peut avoir été à l’origine de trois groupes d’animaux qui vivent encore aujourd’hui – .

Jusqu’à il y a environ 550 millions d’années, lorsque la soi-disant «explosion» cambrienne a eu lieu, la plupart des animaux qui habitaient la Terre ressemblaient à ce que nous connaissons aujourd’hui sous le nom de vers et de méduses.

Après cette grande période de diversification des formes de vie, en particulier dans la mer, de nouveaux types de corps, ou « plans corporels », ont commencé à apparaître, un phénomène qui a été marqué de manière indélébile dans les archives fossiles. Mais avant cela, des êtres bizarres régnaient sur la planète.

L’un d’eux était le Wufengella. Découvert en Chine et ne mesurant pas plus de 1,30 centimètre de long, le fossile de cet ancien ver aurait été recouvert de plaques articulées qui lui auraient donné une “armure”, ainsi qu’un ensemble de structures ressemblant à des cheveux. Les scientifiques qui l’ont identifié pensent que son corps segmenté pourrait avoir ressemblé à celui des vers de terre qui vivent aujourd’hui dans nos jardins.

Fossile de Wufengella découvert en Chine.
Crédit : Jakob Vinther et Luke Parry

Dans un article publié dans “Current Biology”, l’équipe de spécialistes du Royaume-Uni, de Chine et de France affirme que la Wufengella peut être un ancêtre de trois grands groupes distincts d’animaux qui existent actuellement.

Jakob Vinther, de l’Université de Bristol et l’un des auteurs, explique que la créature fossilisée aurait ressemblé à un croisement entre un ver annélide (polychète) et un mollusque (polyplacophores). “C’est intéressant, il n’appartient à aucun de ces groupes”, souligne-t-elle.

Dans un communiqué de l’université, les scientifiques expliquent qu’il existe dans le règne animal “plus de 30 grands plans corporels classés en phyla”, chacune de ces divisions regroupant des classes qui ont des caractéristiques qui les distinguent de toutes les autres. Par exemple, les brachiopodes, un phylum de mollusques qui ressemblent aux bivalves, diffèrent d’eux en ce qu’ils possèdent un organe appelé lophophore qui leur permet de filtrer l’eau des milieux où ils vivent et d’absorber les nutriments et les micro-organismes.

Un organe semblable à celui-ci est également présent dans deux autres grands groupes : le Phoronide et les bryozoaires. Avec les brachiopodes, les scientifiques pensent que le Wufengella était l’animal ancestral à partir duquel ces trois grands phylums se sont ramifiés.

Luke Parry, de l’Université d’Oxford et un autre des auteurs, explique que « le Wufengella appartient à un groupe de fossiles cambriens fondamental pour comprendre l’évolution du lophophore » et que l’étude de cette créature antérieure aux dinosaures a permis de comprendre l’évolution des brachiopodes en animaux à deux coquilles, à partir d’un prédécesseur qui avait un corps recouvert avec des planches dures.

“En regardant des animaux vivants, on ne peut obtenir qu’une image incomplète”, souligne Greg Edgecombe, un autre paléontologue impliqué dans l’enquête. Avec des fossiles comme le Wufengellasoutient le scientifique, il est possible d’identifier l’origine commune de chacun de ces trois groupes, aujourd’hui séparés et bien distincts.

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