Une neuroprothèse qui restaure (partiellement) la mémoire – .

Une neuroprothèse qui restaure (partiellement) la mémoire – .
Une neuroprothèse qui restaure (partiellement) la mémoire – .

Grâce à un implant cérébral, un «prothèse de mémoire« a amélioré la mémorisation chez une vingtaine de patients, dont certains souffrant de lésions cérébrales, rapportent des travaux américains publiés dans Frontières des neurosciences humaines. Les performances de cet appareil capable de mimer l’activité du cerveau lors de l’encodage d’un souvenir laissent espérer à l’équipe des développements futurs pour retarder l’apparition de la démence.

L’hippocampe, première zone du cerveau endommagée dans les troubles de la mémoire

Le principal mode de perte de mémoire dans les premiers stades de la maladie d’Alzheimer est la perte de la capacité à former de nouveaux souvenirs.», explique le neuroscientifique Robert Hampson, de la Wake Forest University School of Medicine (États-Unis) et qui a dirigé ces nouveaux travaux. En cause, la fonction de l’hippocampe, la zone du cerveau chargée d’encoder les nouveaux souvenirs. Gravement atteint dans la maladie d’Alzheimer, l’hippocampe est également lésé dans la maladie de Parkinson, l’épilepsie, les traumatismes crâniens ou les accidents vasculaires cérébraux liés à des troubles de la mémoire – et notamment de la capacité à former de nouveaux souvenirs. “En fait, des lésions spécifiques des cellules de l’hippocampe imitent bon nombre des caractéristiques de ces maladies.», précise le scientifique.

A l’origine, le dispositif développé par les scientifiques était destiné à compenser les pertes de mémoire dues à des lésions cérébrales traumatiques subies par les forces militaires, dans le cadre du projet RAM de l’Agence américaine de défense (DARPA). Objectif : redonner la mémoire aux combattants, leur permettre de reprendre du service ou améliorer la qualité de vie des anciens combattants. “La DARPA nous a demandé d’étudier spécifiquement si la technique fonctionnait pour la perte de mémoire liée à une lésion cérébrale traumatique ou à des commotions cérébrales répétées.», explique Robert Hampson.

Électrodes qui imitent l’activité électrique de l’hippocampe

Cette technique à laquelle se réfère le neuroscientifique consiste à reproduire les impulsions électriques produites par l’hippocampe lors de l’encodage d’un nouveau souvenir à l’aide d’une électrode implantée dans le cerveau. Les 24 patients de l’étude étaient déjà équipés d’électrodes pour étudier et traiter leur épilepsie résistante aux médicaments, et certains souffraient également de lésions cérébrales. Chaque sujet regardait une image, qu’il devait ensuite reconnaître 15 à 90 minutes plus tard – on parle alors de mémoire à long terme – parmi d’autres similaires. Alors qu’ils regardaient l’image pour la première fois, les électrodes s’activèrent. Reliés à un stimulateur lui-même contrôlé par un modèle développé au fil des années, ils reproduisaient les signaux électriques produits naturellement par l’hippocampe lors de l’encodage de nouveaux souvenirs.

Jusqu’à 50 % d’amélioration de la mémoire

Résultats, “notre stimulation structurée de l’hippocampe pendant l’encodage améliore le rappel et la reconnaissance jusqu’à 90 minutes plus tard », raconte Robert Hampson, enthousiaste. Mieux, plus le déficit de mémoire préexistant est important, plus la stimulation est efficace, avec une amélioration pouvant aller jusqu’à 50% chez certains sujets. Ainsi, la stimulation de l’hippocampe pour faciliter l’encodage de la mémoire était plus bénéfique pour les épileptiques avec des lésions cérébrales que pour les autres. Un degré de réussite que Robert Hampson décrit comme «surprenant”. “Il s’agit d’une amélioration profonde de la restauration de la fonction de mémoire.”

Le scientifique insiste sur la notion de restauration de la fonction perdue, par opposition à une amélioration qui dépasserait les capacités normales de l’être humain. “Notre objectif est d’être en mesure d’arrêter le déclin de la fonction de mémoire – d’ajouter une qualité de vie et des années plus productives aux patients atteints de la maladie d’Alzheimer. », conclut Robert Hampson. Et fournir la science de soutien qui peut »réparer la mémoire défectueuse» chez tous les individus. Prochaine étape : déterminer les paramètres qui augmentent les chances de succès du système afin de l’appliquer au plus grand nombre.

Tags: Une neuroprothèse qui restaure partiellement mémoire

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