Qu’est-ce que la croûte océanique, la face immergée de la croûte terrestre ? – .

Si vous avez oublié vos cours de géologie au lycée, la croûte océanique est un bon moyen de se replonger… Souvenez-vous. La Terre est composée en son centre d’un noyau, enveloppé d’un manteau recouvert lui-même d’une croûte terrestre. Cette dernière, qui est la partie superficielle de notre planète, a deux visages. Tout d’abord, la croûte continentale, visible au-dessus du niveau de la mer, et qui forme, pour simplifier, les cinq continents. Et la croûte océanique, submergée (la plupart du temps) et beaucoup moins connue, il faut la reconnaître. Deux croûtes pour une écorce. Deux croûtes qui, à vrai dire, n’ont pas beaucoup de points communs si on les regarde à la loupe.

Croûte océanique et croûte continentale : des différences importantes

Les forages effectués en mer sont d’incroyables sources de connaissances pour qui veut tout savoir sur la croûte océanique. Problème : elles demandent de gros moyens et sont presque toujours des prouesses techniques et scientifiques. D’où ce prérequis : la croûte océanique n’a pas encore livré tous ses secrets. Son étude, pas si ancienne, est toujours en cours. Chercheurs et géophysiciens ont encore de nombreuses années de découvertes devant eux.

Mais jusqu’à présent, qu’est-il ressorti de leur travail ? Premièrement, que la croûte océanique a une composition particulière, différente de celle de la croûte continentale. Il est principalement composé de basaltes et de gabbros (riches en magnésium, fer et silice), deux roches plus denses que les granites qui composent la croûte continentale. Autre différence entre les deux sortes de croûtes : leur épaisseur. Entre 8 et 10 kilomètres en moyenne pour la croûte océanique, au moins cinq fois plus pour la croûte continentale qui a une couche entre 30 et 70 kilomètres.

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La croûte océanique, une croûte aux reliefs variés

Question topographie, la croûte océanique a aussi ses spécificités qui diffèrent de notre paysage émergé. Il y a notamment les plaines abyssales situées entre 3000 et 6000 mètres de profondeur. A eux seuls, ils constituent 50% du fond des océans. A proximité des continents ou des îles, on trouve aussi des fosses abyssales, sortes de crevasses encore très profondes et étroites où s’accumulent les sédiments marins. Les guyots sont des monts sous-marins dont le sommet est étrangement plat en raison de l’érosion maritime. Enfin, il existe plusieurs dorsales océaniques ou médio-océaniques. Ces chaînes de volcans sous-marins parcourent le milieu des océans. Surtout, leur importance est capitale car elles sont à l’origine de la formation et du renouvellement de la croûte océanique.

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Formation sous forme de recyclage…

La formation de la croûte océanique est finalement ce qui est peut-être le plus spectaculaire car continu. En effet, pas un jour ne se passe sans que le fond de l’océan change, bouge et évolue. Les dorsales océaniques font tout le travail. Situées à différents points du globe, elles créent la croûte océanique de deux manières. Soit à partir des magmas de ces “super volcans sous-marins”, soit par un processus de tectonique des plaques. Ces formations peuvent être plus ou moins rapides : de seulement 0,5 cm/an par exemple dans le sud-ouest de l’océan Indien à 16 cm/an pour la dorsale la plus rapide du Pacifique. De toute façon, tout cela est un cycle. Un recyclage, en quelque sorte, car au bout d’un moment l’ancienne croûte est enfouie par le processus de subduction dans le manteau terrestre. Pour faire simple, les roches de la croûte océanique s’enfoncent tandis que de nouvelles apparaissent au niveau des dorsales. Ce phénomène explique son jeune âge : 200 millions d’années en moyenne contre 4,4 milliards d’années pour la croûte continentale.

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